Skrivnost "Pravljičnega kroga" rešena?

Tako kot drugi, ki so prišli pred njim, je tudi Norbert Juergens bil ujet v uroke pravljičnih krogov. Ti goli zaplati zemlje, pogosto obrisani z obrobjem visoke trave, predstavljajo 2000 kilometrov dolg pas puščave, ki se razteza od Angole do Južne Afrike. Čeprav tvorbe že leta zmedejo znanstvenike, Juergens - ekolog z univerze v Hamburgu v Nemčiji - meni, da je morda prvi razbijal uganko.

Čudna saga o pravljičnih krogih je bila lani še bolj neznanka. Takrat je Walter Tschinkel, biolog na zvezni državi Florida v Tallahasseeju, analiziral štiri leta satelitskih posnetkov formacij v naravnem rezervatu NamibRand v Namibiji. Tschinkel je kroge zaintrigiral, odkar so jih prvič srečali na počitnicah v Afriki leta 2005. Podobe so pokazale, da so nekatere formacije nastale, druge pa so izginile v štiriletnem obdobju - prvi dokazi, da so nekako "živi". Če je ekstraholiral podatke, je Tschinkel ocenil povprečno "življenjsko dobo" 41 let. Toda ni mogel ugotoviti, kaj jih je storilo. Nekateri so sumili, da termiti ubijajo travo od spodaj, toda Tschinkel ni našel dokazov, da žuželke povzročajo pravljične kroge. Prav tako ni ugotovil nič narobe s samo zemljo.

Juergensovo iskanje odgovorov se je začelo leto po Tschinkelovih. Potovati je po Afriki leta 2006 - vključno z odročnimi območji Angole, ki se še vedno soočajo z nedavno državljansko vojno - v iskanju pravljičnih krogov. Z formacijami ga je zanimalo, podobno kot Tschinkel, da se skrivnostni obliži zdijo, da prihajajo in odhajajo iz pokrajine. Zapisal je kakršne koli znake živalskega življenja, ki jih je naletel na kroge in okoli njih, kot so gosenice, gnoj ali gnezda. Izkopaval je tudi jarke iz središča krogov navzven, da bi našel podzemeljske organizme, ki bi morda spodaj skrivali.

Med temi preiskavami, ki so obsegale 40 terenskih izletov in približno 1200 vzorčnih vilinskih krogov, se je pojavil vzorec. Z uporabo postopka izločanja je Juergens videl, da je v pravljičnih krogih, ki jih je obiskal, skoraj vedno prisotna samo ena vrsta: peščeni termit.

Tschinkel in drugi so morda zamudili te "skrajno tajne" žuželke, za katere se zdi, da "plavajo" po pesku, pravi Juergens in puščajo le zelo fine tunele. Za razliko od nekaterih drugih vrst termitov ne gradijo zapletenih podzemnih galerij, nimajo nadzemnega gnezda in se pojavljajo le občasno ponoči. Drugi raziskovalci bi zlahka spregledali fine tunele žuželk, če bi skopali pregloboko ali silovito, pravi Juergens, ki je svoja prizadevanja osredotočil na nekaj centimetrov do nekaj deset centimetrov pod površjem. Juergens je v veliki večini pravljičnih krogov, ki jih je preiskal, našel peščene termite ali njihove burje, danes poroča na spletu v Science .

Juergens verjame, da peščeni termiti poškodujejo korenine rastlin in se hranijo z njimi, pri čemer počasi tvorijo pravljične kroge. Termite je našel v vseh 24 novo nastalih pravljičnih krogih, ki jih je pregledal v Namibiji. Še vedno je izgubljen, zakaj pravljični krogi na koncu "umrejo", vendar domneva, da igrata konkurenco ali plenilstvo mravi svojo vlogo.

Juergens meni, da se peščeni termiti - ki morajo ohraniti telesno vlago, da preživijo - namenoma gradijo in nagibajo k tem krogom. Medtem ko rastline hitro sesajo omamnih 100 milimetrov letnega dežja, goli centri vilinskih krogov omogočajo, da deževnica prodre v porozno, peščeno zemljo, kjer ostane v nedogled. Da bi to količinsko opredelil, je v golih središčih vilinskih krožnikov zatiral sonde vlage v različne globine, kjer so naprave zabeležile vlago tal v obdobju štirih let. "Ti goli obliži so vodne pasti, " pravi Juergens. "Z leti nisem meril 1 uro z manj kot 5% vode na 60 centimetrov, kar je zagotovo dovolj mokro, da podpiram življenjsko dobo termita."

Po njegovem mnenju to vodno korito spodbuja tudi značilen "razkošen pas" visoke trave, ki pogosto raste okoli robov vilinskih krogov, saj mu ni treba tekmovati z žejnimi sosednjimi rastlinami. V deževni sezoni se termiti odpravijo na okoliška travnata travnata tla, v ekstremnih sušnih sezonah pa se zaradi prehrane obrnejo na pas z visoko travo. Juergens pravi, da te brazde z leti počasi širijo premer krogov.

Vivienne Uys, termitska taksonomistka na Svetu za kmetijska raziskovanja v Pretoriji, pravi, da so Juergensove ugotovitve o biologiji peščenih termitov skladne s tistimi, ki jih znanstveniki poznajo o vrsti. A pravi, da potrebuje več dokazov, da se prepriča, da žuželke ustvarjajo pravljične kroge. "Povezava med krmnim delovanjem termita, ki ima za posledico nastanek popolnega kroga gole zemlje, ni jasna."

Tschinkel se strinja. "Juergens je storil splošno znanstveno napako pri zmedi korelacije - tudi zelo močni korelaciji - z vzročno zvezo, " pravi. "Če Juergens trdi, da termiti ubijajo travo, mora pokazati, da dejansko napadajo žive rastline. To ni enostavno, česar ni storil."

"Moje mnenje je, da imajo pravljični krogi malo, če sploh, opravka s termiti, " se strinja Michael Cramer, rastlinski ekofiziolog z univerze v Cape Townu. Zdaj ima v pregledu rokopis, ki navaja, da so pravljični krogi plod naravnih rastlinskih vzorcev, ki izhajajo iz konkurence za maloštevilne vire. "Edini način, da na to vprašanje pravilno odgovorimo, " pravi, "je s temeljitejšimi preiskavami in osredotočenimi poskusi."

Juergens stoji pri svojih ugotovitvah. Prav tako pravi, da bi se morali termiti čuditi veliko več kot njihovi sposobnosti, da naredijo pravljične kroge. Po njegovem mnenju tvorbe delujejo kot majhne oaze ne le za njihove ustvarjalce, temveč tudi za raznoliko sestavljanje puščavske favne. Opazoval je številne vrste, od žuželk do ptic do sesalcev, vključno s šakali, Springbokom, moli, lisicami, aardvarki in drugimi. na drugih vrstah, ki so se tam združile.

V celoti je Juergens v pravljičnih krogih našel 10 do 20-krat več biotske raznovrstnosti kot v okoliški puščavi. "Ti drobni termiti so uspeli spremeniti padavine le 50 milimetrov na leto v neprekinjen trajno uporaben ekosistem, " pravi. "Identifikacija tega termita v nasprotju z drugimi kandidati v vilinskih krogih je del zgodbe, bolj zanimiva zgodba pa je, da se je ta žuželka razvila kot mojstrovina inženiringa ekosistemov."